Inside a Start-up: What turns an idea into a business?

By Laura Gran

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Launching a new enterprise takes courage. The rewards can be great but the risks are high, and self-belief and determination are crucial to bring an idea to fruition. Laura Gran speaks to the founders of two new businesses which were established in Spain and in the UK last year to discover what they have learned from the experience and how they came through the early stages to reach the success they have today.

Nel’s Ark

“Starting a new business is not difficult, you just need two things. Having an idea is basic, and it’s something we all have. The second and most important thing is to turn that idea into something real, because it is the only way to know if it can go anywhere. This is where most people lose their way. Nel Martins, a 31 year-old Spaniard and finance graduate, took the risk and chose to make his idea a reality.

This is why once a month he travels by ferry from Portsmouth to Santander accompanied by a maximum of ten pets. None are his; they belong to people who have trusted the care of their pets to him to relocate them from the UK to Spain and vice versa. His company, based in London, was established less than a year ago after he had lived in the capital for four years. PetsTravelWithUs taught him, firstly, how important it is to trust yourself with humility. “My idea changed a lot when it became a business. When this happens you have two choices, one is to say: ‘I was wrong, the idea that I thought was good is not,’ or to say, ‘ok, I thought it would be one way and it is not, but to keep believing in it and thereby evolve and grow with the difficulties” he explains.

He adapted his initial approach as he began to learn about the requirements established by the British government for those wanting to bring animals into the country or to set up a business related to them. To know all the details about these requirements, laws and all the little quirks associated with them took eight months of dedication, but after that time he obtained permission from the British Government to set up his firm. At this point, Martins already had a clear idea of what he was aiming for. “I thought about what I would value most as a customer,” he says. He had a clear notion give that years ago, when he decided to move to London, he tried to bring his dog with him and was unable to find a company with reasonable prices, which had good reviews on the Internet and instilled confidence. Therefore, he decided to set up “something which was missing in the market, that I had wanted to find and could not, so I decided to do it to see if it could work as I thought it would.”The results speak for themselves. His company proved to be worthwhile from day one. Economically it has generated profits since it was founded in May 2014, which, as Martins explains, is “something unusual and hard to achieve”. The initial investment was not very high because he tried to delegate as little as possible in an attempt to cut costs to a minimum. For example, he developed the website himself after learning how to do it online. He studied how to build an online presence by using Search Engine Optimisation (SEO) techniques, which was a great help, while also using his skills as an entrepreneur. Customers would recommend the company not only by word of mouth, but also writing positive reviews of his work online, all of which gave significant support for his business.

So much so that this has led to an increase in the percentage of English who hire the service. The project began with 95% Spanish customers, because that was where the market for international animal transport was really neglected. However, the excellent reviews of those who left comments on the website has tipped the balance and the ratio is currently 70 % Spanish to 30% English, numbers that “will continue balancing in the future, as the company is better positioned in the UK, which should happen in principle because there are many English people who travel to Spain and the prices and services that we have are very competitive,” argues Nel Martins.

While the company is already well positioned in Google Spain, it has been more difficult in the UK due to the fact that there are several companies offering a similar service already established in the country. Yet the website has more and more visitors. The company currently appears in second or third place in search results, “which will enable people to get to know us and compare us with the other businesses which they are aware of. That’s when we will have the opportunity to compete in the English market,” he says.

What makes Petstravelwithus special is its international character: “it’s what makes this business function well.” He explains that in Spain and the UK there were already companies dedicated to domestic pet transportation. The drawback Martins found is that only a few cross borders and they are almost all courier companies. “They don’t treat pets the way they deserve to be treated. If the company is not competent there may be serious risks for the animals,” he reveals. Therefore, his biggest priority is to transfer the animals in the best possible conditions. “Every trip, every month is special; you always have to adapt to the client’s needs and plan the best route for the animals,” he adds. There are many options: animals can travel by aeroplane, ferry, train, or van, always with the utmost consideration for their welfare. At the same time, owners can receive updates on the status of their pets through their chosen medium -WhatsApp, email, Facebook, phone, etc. – in the form of pictures, videos and updates sent by Martins. His success has enabled him, only a few months after founding his company, to open a new shipping route to Italy. He is also considering making two trips a month to Spain and thinking about the possibility of trips to and from Portugal and France. At the moment he has three employees and expects this figure to increase during 2015.

Despite the overall positive news, the Spanish entrepreneur is cautious: “The company is so young that we cannot determine its future. What we can do is to work hard to keep getting better, and learning from each trip and every client will help us to achieve that. This is something in continuous evolution, which is what keeps us on our toes. Additionally, Martins explains that setting up his business in the UK has helped him in many ways. “Establishing a business in this country is a good experience. The support that is given is very encouraging for future entrepreneurs,” he concludes.

The Talent Trusts A Leighthouse


Actors at A Leighthouse

Alexandra Leight is the kind of entrepreneur who keeps her feet on the ground and sets high goals for herself. She is a combination of care, self-confidence, ambition and passion. In May 2013 she set up her own business in Spain, an actors’ agency called A LeightHouse. “Everyday I’m receiving headshots and CVs from actors wanting to work with me”, she says with a hint of surprise in her voice. When she decided to leave the company she was working for, Kuranda – the agency credited for discover- ing Penélope Cruz– it was only natural that some of her clients followed her too. Young stars like Alex Maruny, Andrea Duró and Goya-nominated Aura Garrido, were later joined by other talented actors such as Silvia Alonso, Julián Villagrán and Canco Rodríguez. What is the secret behind her success? “I think I built a name in the industry”, she explains.

This goal was preceded by determination and effort. As she affirms, “you seek your own luck, you follow it. I am a hard- working person and I love what I do”. So before founding her own firm, she was sure she had all the experience, contacts and grounding needed to make her project a success. For Leight, her background has been crucial. She was brought up in an interna- tional circle – her mother is Hungarian, her father is British, she has family in the United States – she studied Spanish at Bristol University, and during all her life she has heard that every person has “to go and pursue what they want to achieve and become successful”. This message has been really important for her to go ahead and achieve her aims”.

Leight studied acting for four years, not with the purpose of becoming an actress but to understand the business from the inside. This has helped her to understand the people she repre- sents and their needs. “There are some things that an actor needs which you can only see if you understand the mind of an actor, and they really appreciate that”, she explains. On the other hand, this English entrepreneur started working in the artistic industry when she was 20 years old. In the third year of her degree she spent six months in Argentina, where she learnt Spanish and taught English, and another six months in Madrid, where she worked as an intern at Kuranda. One year later, once her studies were completed, she came back to the company and looked after some actors.

The learning she gained from all these experiences was not enough. She needed two more things. One of them was the language. Her degree was focused on Spanish history, politics… but not on the Spanish language itself. The other aspect was to understand the mentality of the people she was working with. All this took some time. “It was very hard for me in the beginning to adapt myself to the Spanish culture in terms of work, and until you have really adapted it is difficult to integrate into society. You can read as much as you like, you can try to understand, but until you’ve lived in the country day to day it is not possible”, she states.

The product of all the knowledge above is called A Leight- House. The agency was created in just six weeks because she had good professional advisers. She found the entire process “more expensive and bureaucratic than it would have been in the United Kingdom, but fairly easy”. Leight didn’t have any eco- nomic support due to the recession, but she was able to make her project possible with her own savings. She did not require many resources. “I did not have any office space; I had a mobile phone and a laptop! It is all about hard work, perseverance and really being passionate about what you do”, she claims.

In this regard, she is available for her clients 24/7 and provides a very personalised service, fully adapted to their needs. She or her assistant endeavour to accompany every actor to every press conference, every film set, every bit of promotion… They make sure the actors are in the right clothes and feel secure and com- fortable. “We are creating their career step by step depending on what they want to achieve”, the 28-year-old explains.

Most of the actors Leight represents speak both Spanish and English, and some may not even be based in Spain. This is the other characteristic of her business. She settled in Spain in 2008 because she thinks it is “a great place to work and live”, but her company is international. She recognises that the Spanish market is “much smaller than the one which exists in the UK, but it is a very interesting one”. Although the incentives from central government are not as good as some other countries, Spain, with it’s diverse landscape and moderate climate, is still very attractive to producers. Successful co-productions in recent years with the UK, Italy and the United States have helped to boost business, and former HBO executive James Costos, now US Ambassador to Spain, has been instrumental in bringing over big name productions like Game of Thrones or Ridley Scott’s Exodus.

For all these reasons Alexandra Leight decided to found her business in Spain just a year and a half ago. Now she represents 26 actors, six international clients and some children. A LeightHouse is the talented agency behind some of the most promising young Spanish actors, and it has a great future ahead. Perhaps the best way to understand Leight’s success is in the message she tells her clients: “Anyone with a good idea and enough will can obtain what they want. We have no limits; if you want it, we can go and get it”.

En español:

Otra manera de pensar – nuevas ideas que dan forma al futuro

Lanzar una nueva empresa conlleva coraje. La recompensa puede ser maravillosa, pero los riesgos son altos, por lo que la confianza en uno mismo y la determinación son cruciales para llevar la idea a cabo. Laura Gran ha entrevistado a los fundadores de dos nuevas empresas ubicadas en España y Reino Unido durante el año pasado para descubrir qué han aprendido de la experiencia y cómo gestionaron los primeros pasos de sus negocios para alcanzar el éxito con el que cuentan actualmente.

El Arca de Nel

Montar una empresa no es difícil, sólo hacen falta dos cosas. Tener una idea es básico, y es algo que todos tenemos. La segunda y más importante es transformar esa idea en algo material, porque es la única manera de saber si nos puede llevar algo. Aquí es dónde la may- oría de las personas se pierde en el camino”. Él, Nel Martins español de 31 años licenciado en Finanzas, asumió el riesgo y escogió materializarla.

Por ello una vez al mes viaja en ferry desde Portsmouth a Santander acompañado de un máximo de diez mascotas. Ninguna es suya, pertenecen a personas que le han confiado el cuidado de sus animales para que los traslade del Reino Unido a España y viceversa. Su em- presa, ubicada en Londres, nació hace menos de un año después de cuatro viviendo en la capital inglesa. PetsTravelWithUs le enseñó, en primer lugar, lo importante que es confiar en uno mismo desde la humildad. “Mi idea cambió muchísimo al convertirla en negocio. Cuando emp- iezas a afrontar dificulades tienes dos caminos. Uno es decir: ‘me he equivocado, la idea que pensaba que era buena no lo es’, o decirte: ‘ok, creí que sería de una manera y resulta ser de otra’, pero seguir creyendo en ella y de ese modo evolucionar y crecer con las dificultades”, explica.

Su planteamiento inicial se fue reajustando a medida que comenzó a informarse de las exigencias que el Gobierno británico establece a la hora de introducir animales en el país o de implantar un negocio relacionado con ellos. Conocer en detalle los requisitos necesarios, las leyes y todas las pequeñas peculiaridades asociadas a ellas le supuso ocho meses de dedi- cación, pero tras ese tiempo consiguió el permiso del Gobierno inglés para instalar su firma. Llegado a este punto, Martins ya tenía claro la impronta que quería que destilase. “Pensé en lo que me gustaría recibir a mi como cliente”, afirma. Tenía una noción clara dado que años atrás, cuando decidió mudarse a Londres, trató de llevar a su perro con él y no pudo encontrar ninguna empresa con precios razonables, de la que leyera buenas opiniones en Internet y le generara confianza. Por eso, se propuso montar “algo que hiciera falta, aquello que quería encontrar y no pude, así que decidí hacerlo para ver si podría funcionar como yo creía que iba a hacerlo”.

Los resultados le avalan. Su empresa le ha dado satisfaccio- nes desde el primer día. A nivel económico lleva generando beneficios desde que la fundó en mayo de 2014 lo que, como él mismo aclara, es “algo curioso y difícil de conseguir”. La inver- sión inicial no fue muy elevada debido a que intentó abaratar costes intentando delegar lo mínimo posible. Por ejemplo, su sitio web lo desarrolló él mismo tras aprender cómo hacerlo en Internet. Estudió como darse a conocer usando el posicio- namiento de Google, lo que más difusión le podía ofrecer, y su buen hacer como empresario. Sus clientes le recomiendan no sólo en el boca a boca, sino también escribiendo buenas críticas de su trabajo en la red, lo que respalda extraordinariamente su negocio.

“Cada ruta, cada mes, es especial, siempre hay que adaptarse a las necesidades de los clientes y planear cuál es la mejor ruta que podemos crear para los animales”

Tal es así que esto ha generado un aumento en el porcentaje de ingleses que contratan su servicio. El proyecto comenzó con un 95% de clientes españoles, porque era donde el mer- cado para el transporte de animales a nivel internacional se encontraba realmente desatendido. Sin embargo, las excelentes calificaciones con las que le valoran en su página web ha hecho que la balanza se comience a equilibrar y la proporción se haya situado actualmente en un 70% españoles – 30% ingleses; unos números que “seguirán equilibrándose en un futuro, en cuanto la empresa se sitúe mejor en Reino Unido, lo que en principio ocurrirá porque hay muchos ingleses que viajan a España y los precios que damos son competitivos”, argumenta Nel Martins.

Aunque en Google España ya tienen un buen posiciona- miento, esto les está resultando más difícil en el Reino Unido debido a que en este país ya existen varias firmas dedicándose a ello desde hace muchos años. Con todo, su web obtiene cada vez más visitas. En la actualidad ya aparecen en segundo o tercer lugar como resultado de búsqueda, “lo que provocará que la gente pueda llegar a conocernos y compararnos con las empresas de las que ya está al tanto. Ahí es cuando vamos a poder tener una oportunidad de competir con el mercado inglés”, afirma.

El otro cimiento de PetsTravelWithUs es su carácter interna- cional, “es lo que hace funcionar bien este negocio”. Según ex- plica, en España ya existían empresas que se dedicaban al envío nacional de mascotas. El inconveniente que encuentra Martins es que existen pocas que traspasen fronteras y son casi todas de mensajería. “No dan el trato que se merecen a las mascotas. Si la empresa no es competente puede haber riesgos para los animales”, revela. Por eso, su máxima preocupación radica siempre en trasladarlos en las mejores condiciones posibles. “Cada ruta, cada mes, es especial, siempre hay que adaptarse a las necesidades de los clientes y planear cuál es la mejor ruta que podemos crear para los animales”, añade. Las opciones son múltiples: pueden viajar en avión, en barco, y una vez en tierra trasladarlos en furgoneta o en tren, siempre asegurán- dose de que lo que prima es su bienestar. Al mismo tiempo, sus dueños conocen en todo momento a través de la vía que elijan –WhatsApp, correo electrónico, Facebook, teléfono, etc. – el estado de sus mascotas a través de imágenes, vídeos y la propia información que Martins les facilita. Su éxito ha hecho que tan sólo unos meses después de fundar su empresa haya abierto una nueva ruta de envío con Italia, esté planteando realizar ya dos viajes al mes a España y tenga en mente trayectos con Portugal y Francia. En la actualidad cuenta con tres empleados y espera que en 2015 esta cifra vaya en aumento.

Pese a tanta noticia positiva, el empresario español es precavido: “La empresa es tan joven que no podemos asegurar su futuro. Lo que sí podemos es trabajar para ser cada vez mejo- res, aprender con cada viaje y cada cliente que atendemos nos ayudará a serlo. Esto es algo en continua evolución, lo que nos mantiene siempre despiertos”. Junto a esto, señala que implantar su negocio en el Reino Unido le ha favorecido en muchos aspectos. “Establecer un empresa en este país es una buena experiencia, las facilidades que se dan son muy alentadoras para futuros emprendedores”, concluye.

El talento confía en A LeightHouse

Alexandra Leight es esa clase de emprendedora que mantiene los pies en el suelo y a la vez se atreve a fijarse metas altas. Combina cuidado en lo que hace con confianza en sí misma, ambición y pasión. En mayo de 2013 estableció su propio negocio en España, una agencia de representación de actores llamada A Leighthouse. “Todos los días recibo fotos y curriculums de actores que quieren trabajar conmigo”, señala con cierto tono de sorpresa aún a día de hoy. Cuando decidió dejar la compañía en la que estaba trabajando, Kuranda –la reconocida agencia que descubrió a Penélope Cruz- algunos de sus clientes decidieron apoyarla en su nuevo proyecto y continuaron siendo representados por ella. A jóvenes estrellas como Alex Maruny, Andrea Duró y la nominada a un Goya Aura Garrido les siguieron otros actores de gran talento como Silvia Alonso, Julián Villagrán y Canco Rodríguez. ¿Cuál es el secreto detrás de su éxito? “Creo que me he ganado un nombre dentro de la industria”, explica.

Este objetivo fue precedido por mucha determinación y esfuerzo. Como ella misma afirma, “uno busca su propia suerte, la persigue. Soy una persona muy trabajadora y amo lo que hago”. Por eso, antes de fundar su propia firma se aseguró de contar con todos los contactos y conocimientos base que necesitaba para que su proyecto tuviera éxito. Para ella, una de los aspectos más importantes en este sentido ha sido su experiencia previa, tanto personal como profesional. Leight se crió en un círculo internacional –su madre es húngara, su padre británico, tiene familia en Estados Unidos…-. Estudió español en la Universidad de Bristol y durante toda su vida escuchó que cada persona “tiene que perseguir lo que quiere conseguir y ser exitosa en ello”. Este mensaje ha sido muy importante para ella a la hora de avanzar y conseguir sus objetivos.

Además, estudió actuación durante cuatro años, no con el propósito de llegar a ser actriz, sino con la idea de entender el negocio desde dentro. Esto le ayudó a comprender a las personas que representa y sus necesidades. “Hay algunas cosas que un actor necesita y solo puedes ver si entiendes la mente de un actor. Ellos valoran mucho que las conozcas”, asegura. Por otra parte, esta emprendedora comenzó trabajando en la industria artística cuando tenía 20 años. Durante su tercer año de carrera vivió seis meses en Argentina, donde aprendió español y enseñó inglés, y otros seis meses en Madrid, donde trabajó como becaria en Kuranda. Un año más tarde, una vez que completó sus estudios en la universidad, volvió a la compañía y representó a diversos actores.

Con todo, el aprendizaje que obtuvo de todas estas experiencias no fue suficiente. Necesitaba dos cosas más. La primera era el idioma. Su carrera estaba enfocada en historia de España, política… pero no en aprender la lengua. El otro aspecto que necesitaba entender era la mentalidad de la gente con la que trabajaba. Todo esto le llevó algún tiempo. “Al inicio fue muy difícil para mi adaptarme a la cultura española en terminos laborales, y hasta que no lo consigues es realmente difícil integrarse en la sociedad. Puedes leer tanto como quieras, puedes intentar entender, pero hasta que no vives el día a día del país no es posible”, declara.

El resultado de todo este conocimiento se denomina A LeightHouse. La agencia fue fundada solo en seis semanas porque contó con buenos asesores profesionales. Para ella el proceso fue “más caro y burocrático que si lo hubiera hecho en Reino Unido, pero bastante fácil”. Leight no tuvo apoyo económico debido a la crisis, pero pudo llevar a cabo el proyecto utilizando sus ahorros. Tampoco necesitó muchos recursos para ponerlo en marcha. “No tenía ninguna oficina, solo un teléfono móvil y un ordenador portátil. Al final esto va de trabajar duro, ser perseverante y ser un apasionado de lo que haces”, asegura.

En este sentido, ella está disponible 24 horas 7 días a la semana para sus clientes. Les proporciona un servicio personalizado, totalmente adaptado a sus necesidades. Ella o su asistente tratan de acompañar a cada uno de sus actores a cada rueda de prensa, cada escenario cinematográfico, cada promoción… También se aseguran de que lleven las ropas adecuadas, se sientan seguros y cómodos. “Creamos su carrera paso a paso dependiendo de lo que quieran conseguir”, explica esta inglesa de 28 años.

La mayor parte de los actores que representa hablan tanto español como inglés, y algunos no viven en España. Esta es otra característica de su negocio. Se estableció en el país en el año 2008 porque cree que es “un gran lugar para trabajar y vivir”, pero su compañía es internacional. Reconoce que el mercado español “es mucho más pequeño que el que existe en el Reino Unido, pero es muy interesante”. Aunque los incentivos del gobierno central no son tan grandes como en otros países, España, con su diversidad de paisajes y clima suave, es todavía muy atractivo para los productores. En los últimos años, coproducciones exitosas con el Reino Unido, Italia y Estados Unidos han ayudado a estimular el negocio. También lo hizo el anterior ejecutivo de HBO, James Costos, ahora embajador de Estados Unidos en España, que resultó fundamental para traer grandes producciones como Juego de Tronos o Éxodo, de Ridley Scott.

Por todos estos motivos Alexandra Leight decidió crear su propio negocio en España hace un año y medio. Actualmente representa a 26 actores, seis clientes internacionales y algunos niños. A LeightHouse es la prestigiosa agencia que se encuentra detrás de algunos de los nombres de actores jóvenes más famosos del país, y se le adivina un gran futuro por delante. Quizá la major forma de entender el éxito de esta mujer inglesa es haciendo referencia al mensaje que siempre lanza a sus clientes. “Cualquiera con una buena idea y suficiente voluntad puede obtener lo que quiere. No tenemos límites, si tu quieres algo, podemos ir y conseguirlo”. A LeightHouse es el ejemplo de que es posible.